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California debe considerar prohibición de hogares en áreas propensas a incendios: Bombero

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Panorama

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Publicado: 12 de diciembre, 2018 — 4:16 a.m. (hace 1 mes)

Los incendios forestales cada vez más mortíferos y destructivos de California se han vuelto tan impredecibles que los funcionarios del gobierno deberían considerar prohibir la construcción de viviendas en áreas vulnerables, dice el principal bombero del estado.

El Director del Departamento de Silvicultura y Protección contra Incendios, Ken Pimlott, dejará su trabajo el viernes después de 30 años en la agencia. En una entrevista con The Associated Press, dijo que el gobierno y los ciudadanos deben actuar de manera diferente para proteger las vidas y las propiedades de los incendios que ahora rutinariamente amenazan a las grandes poblaciones.

Eso puede significar repensar las subdivisiones en áreas montañosas con bosques densos o casas a lo largo de cañones del sur de California alineados con chaparral seco. Sin embargo, los supervisores del condado de Los Ángeles, afectados por la escasez de viviendas en California, aprobaron el martes un desarrollo masivo de viviendas rurales a pesar del peligro de incendio.

Los desarrolladores dijeron que la comunidad de 19,000 hogares en montañas escarpadas a 65 millas (105 kilómetros) al norte del centro de Los Ángeles se construiría para minimizar los riesgos de incendio con la construcción de brasas y los amortiguadores en los hogares. Incluiría cuatro nuevas estaciones de bomberos y carreteras lo suficientemente anchas para ayudar a las personas a evacuar de un área que el estado ha designado como zona de peligro de incendio "alta" y "muy alta".

Ante los peligros, los residentes de California deben entrenarse para responder más rápidamente a las advertencias y hacer los preparativos para refugiarse si no pueden superar las llamas, dijo Pimlott.

Las comunidades en las zonas de incendio deben endurecer los edificios clave con una construcción a prueba de fuego similar a la forma en que las ciudades se preparan para los terremotos, huracanes o tornados, y deben preparar edificios comerciales o públicos para soportar incendios con la expectativa de que cientos de personas pueden refugiarse allí como lo hicieron de manera improvisada cuando las llamas el mes pasado destruyó en gran parte las estribaciones de la ciudad de la Sierra Nevada del Paraíso en el norte de California.

California ya tiene los programas de requisitos de construcción más sólidos de la nación para casas nuevas en áreas propensas a incendios, pero las temporadas recientes de incendios indican que se necesita más. Los funcionarios deben considerar prohibir la construcción en áreas particularmente vulnerables, dijo Pimlott, quien ha dirigido la agencia durante los últimos ocho años bajo el mandato del gobernador Jerry Brown.

Dijo que es incierto si esas decisiones deben ser tomadas por los administradores locales de la tierra o a nivel estatal como lo han sugerido los líderes legislativos. Pero Pimlott dijo "se lo debemos" a los propietarios de viviendas, bomberos y comunidades "para que no tengan que seguir pasando por lo que estamos pasando".

"Tenemos que seguir elevando el nivel de lo que estamos haciendo y las decisiones locales de planificación del uso de la tierra tienen que formar parte de esa discusión", dijo.

La población de California se ha duplicado desde 1970 a casi 40 millones, lo que empuja la expansión urbana a las subdivisiones de las montañas, las áreas donde viven los pastizales de rápida quema y a lo largo de cañones escénicos y crestas que son susceptibles a los incendios. Después de una sequía agobiante, los últimos dos años han visto los peores incendios en la historia del estado. El incendio de noviembre en la ciudad de Paradise, en el norte de California, fue el incendio forestal más mortífero de los Estados Unidos en un siglo, mató a al menos 85 personas y destruyó cerca de 14,000 hogares.

Un año antes, un incendio que arrasó la ciudad de Santa Rosa, en el área de la Bahía de San Francisco, mató a 22 personas y destruyó más de 5,000 casas y otras estructuras.

Cada año, al menos desde 2013, los bomberos no anticiparon que los incendios forestales en California podrían empeorar, dijo Pimlott. Pero cada año, los incendios han aumentado en intensidad, impulsados por combustibles secos, aproximadamente 129 millones de árboles muertos por la sequía y la corteza de los escarabajos y el cambio climático.

En respuesta, el estado está haciendo más quemas planificadas para eliminar arbustos y árboles muertos que sirven como combustibles para incendios forestales. El estado también agregará siete grandes aviones de combate contra incendios, reemplazará una docena de helicópteros que están envejeciendo, brindará asesoramiento a los bomberos y se asegurará de que los bomberos tengan suficiente tiempo libre para los controles médicos para ayudarlos a manejar el estrés mental y físico de una temporada de incendios que ahora nunca termina.

Dijo que California encabeza a la nación en la remoción de árboles muertos y la reducción de áreas boscosas que están llenas de árboles que pueden alimentar incendios, contrariamente a las críticas del presidente Donald Trump, quien ha culpado a la mala gestión forestal por los incendios.

"Ningún otro estado, ni siquiera el gobierno federal, está poniendo la cantidad de inversión en este espacio como California", dijo Pimlott.

La filosofía del departamento durante muchos años ha sido apagar incendios rápidamente para proteger a las personas y las propiedades. Anteriormente, las quemaduras prescritas se usaban con moderación debido a la preocupación de que podían salirse de control, pero dijo que el departamento está haciendo "un cambio radical" al reconocer que iniciar incendios en condiciones óptimas es una buena manera de reducir los combustibles peligrosos.

Los recientes incendios que se han consumido en las ciudades han dejado en claro que esas protecciones deben centrarse en las comunidades vulnerables, dijo. El Paraíso, por ejemplo, se construyó en una cresta sobre cañones empinados que ayudaron a canalizar el fuego impulsado por el viento, mientras que los incendios forestales han volado repetidamente en las subdivisiones del norte y el sur de California de las tierras silvestres vecinas llenas de combustible seco.

Pimlott ascendió desde el bombero estacional hasta el subdirector de protección contra incendios antes de su nombramiento como jefe de la agencia. En ese cargo, se dobla como jefe forestal del estado y supervisa un departamento que incluye casi 8,000 bomberos, administradores forestales y personal de apoyo.

Dijo que ha visto empeorar las condiciones de incendio cada año que pasa durante sus tres décadas con la agencia, afectando tanto a los residentes como a los bomberos.

“La gente puede decir lo que quiere decir, pero los bomberos viven el cambio climático. Los está mirando a la cara todos los días ”, dijo.

Para adaptarse, aboga por los sistemas de advertencia de incendios forestales que no solo usan nueva tecnología como los sistemas de llamadas telefónicas automáticas, sino que quizás restauren sirenas de emergencia de estilo de defensa civil en algunas áreas. Los planificadores de la ciudad deben preparar comunidades "a diferencia de las que tenemos antes" con rutas de evacuación fáciles y nuevos centros de evacuación.

Y dijo que los californianos deben tratar las advertencias de peligro de incendio extremo de "bandera roja" de la manera en que los del medio oeste tratan las advertencias de tornado, como amenazas inminentes.

"La realidad es que California tiene un clima propenso a los incendios y seguirá ardiendo", dijo. "El fuego es una forma de vida en California y tenemos que aprender a vivir con él, tenemos que aprender a tener comunidades más resistentes".

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